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Le Softball

Le Softball est né à Chicago le jour de Thanksgiving en 1887. Un groupe d’environ vingt jeunes hommes s’était réuni dans le gymnase du club de Bateau de Farragut afin d’entendre les résultats du match du football de Harvard-Yale. Après que la victoire de Yale ait été annoncée et les paris payés, un homme pris un gant de boxe et le jeta sur quelqu’un, qui le frappa avec un « poteau ». George Hancock, habituellement considéré comme l’inventeur du Softball, cria, « jouons à la balle ! ». Il attacha le gant de boxe de sorte qu’il ressemble à une balle, dessina un terrain sur le plancher (de plus petites dimensions qu’un terrain de Baseball pour pouvoir jouer dans le gymnase) et cassa un manche à balai pour s’en servir comme d’une batte. Ce qui venait de se dérouler était une version plus petite du Baseball. Cette partie est maintenant, 121 ans après, reconnue comme le premier match de Softball.

Cette discipline aurait pu mourir le jour de sa naissance si Hancock n’avait pas été si fasciné par ce jeu. En une semaine, il créa une balle surdimensionnée, puis une batte en caoutchouc plus petite et retourna au gymnase peindre des lignes blanches permanentes sur le plancher. Après qu’il ait écrit les règles et ait appelé ce nouveau sport « Baseball d’intérieur », le jeu a commencé à se répandre. Sa popularité fut immédiate. Il s’est rapidement propagé grâce à sa popularité, devenant internationale avec la formation d’une ligue à Toronto. Cette année-là fut également l’année de la première publication du guide de « Baseball d’intérieur ». Il fut distribué dans toute la nation et dura une décennie.

Au printemps 1888, le jeu de Hancock devient un jeu d’extérieur. Il est joué sur un petit terrain et est appelé « Intérieur-Extérieur ». En raison de l’appel de masse du sport, Hancock édite son premier ensemble de règles d' »Intérieur-Extérieur » en 1889.

Tandis que Chicago était certainement le lieu de naissance du Softball, le jeu a vu une certaine modification à Minneapolis. En 1895, Lewis Rober (officier pompier) eu besoin d’une activité pour maintenir ses hommes occupés et en forme pendant leur temps libre. Il créa ce jeu pour occuper un bout de terrain à côté de la bouche d’incendie et le résultat fut immédiatement convaincant. Rober n’était probablement pas au courant de la version de Hancock qui était encore pratiquement exclusivement concentrée à Chicago à cette époque. L’année suivante, (1896) Rober est muté dans une autre unité avec une nouvelle équipe à diriger. En 1900 en l’honneur du nom de son groupe, « the Kittens », le jeu s’appela « Kitten League Ball ». Plus tard le nom fut raccourci à « Kitten Ball ».

Pour atteindre les Jeux Olympiques, le Softball féminin a dû se développer considérablement. La première équipe a été formée en 1895 au lycée de la Division Occidentale de Chicago. Ces étudiantes n’ont pas obtenu d’entraîneur pour les compétitions avant 1899 et il était difficile de créer l’intérêt parmi des spectateurs. Cependant, seulement cinq ans après, plus d’attention a été donnée aux matches féminins. En 1904, c’est le Guide de Baseball d’Intérieur de M. Splading qui attira l’attention sur ce sport en y consacrant une grande section. Le tournoi national de Chicago en 1933 a également permis le développement du Softball. Les champions masculins et féminins ont été honorés pendant cette compétition.

Les Championnats du Monde de Softball de 1965 ont popularisé le Softball Féminin en le faisant devenir un sport international, une étape vers les jeux Pan-Américains et les Jeux Olympiques. Onze ans après, les joueuses de Softball ont eu l’équivalent du Baseball avec la création en 1976 d’une ligue professionnelle de Softball Féminin. Les contrats des joueuses étaient alors compris entre $1.000 et $3.000 par an. La Ligue s’est arrêtée en 1980 pour des raisons financières. Vicki Schneider, une softballeuse professionnelle de l’époque qui fait aujourd’hui partie du Hall of Fame de St Louis, rappelle que cette Ligue était le point culminant de sa carrière.

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